Ms. A.B.

“They don’t understand that we are fleeing for our lives.”

Ms. A.B. was born in El Salvador in the 1970s. She lost her parents at a young age and was subsequently separated from her siblings and placed in the care of a family friend who physically and verbally abused her. When she was in her early 20s, Ms. A.B. met the man who would become her husband. After they married, his abuse began.

Over the 15 years that followed, Ms. A.B.’s husband subjected her to horrific physical, sexual, and emotional violence. He beat and raped Ms. A.B. so many times that she lost count. He also frequently threatened to kill her, often brandishing a loaded gun or a knife. Ms. A.B.’s husband was violent even during her pregnancies, on one occasion threatening to hang her with a rope from the roof of their house.

When they first met, Ms. A.B. was pursuing her education, but her husband forced her to cut her studies short. He constantly belittled and demeaned her verbally. Ms. A.B.’s husband also often falsely accused her of infidelity, going so far as ordering her to undress and show him her genitals so he could see if she had been with another man.

Ms. A.B.’s relationship with her husband was characterized by constant brutality and she often feared for her life. She repeatedly sought protection from the Salvadoran authorities, to no avail. While she was able to obtain two restraining orders against her husband, they went completely unenforced, and he continued to abuse and threaten her. After one particularly terrifying incident in which her husband attacked her with a large knife, Ms. A.B. went to the police and they refused to help, saying instead “if you have any dignity, you will get out of here.”

Ms. A.B. went to the police and they refused to help, saying instead “if you have any dignity, you will get out of here.”

Heeding their advice, she left her husband, moving to a town that was two hours away from where they lived together. But he managed to find her there and the abuse continued. Ms. A.B. then sought a divorce, which resulted in escalating threats on her life. A month after the divorce was finalized, her ex-husband, accompanied by his police officer brother, accosted her and told her that the divorce meant nothing and that her life was in danger. Following this incident, Ms. A.B.’s ex-husband and men with whom he associated continued to threaten her, describing in graphic detail how they intended to kill her.

One week before she left the country, her ex-husband tracked her down again and physically assaulted her. With nowhere to turn, Ms. A.B. fled El Salvador to seek protection in the United States.

Upon her arrival in the United States, Ms. A.B. was screened in and permitted to apply for asylum after an Asylum Officer found that she had a credible fear of persecution in El Salvador based on the violence she had suffered at the hands of her ex-husband. Ms. A.B.’s case was sent to the Charlotte Immigration Court, one of the courts most notoriously hostile to asylum seekers, to be heard by V. Stuart Couch, an immigration judge with a long history of denying asylum to domestic violence survivors – and having his decisions overturned on appeal. Unsurprisingly, Judge Couch denied Ms. A.B.’s asylum application.

Ms. A.B. appealed Judge Couch’s decision, and her case was then heard by the Board of Immigration Appeals, the appellate court with nationwide jurisdiction over immigration cases. The Board reversed Judge Couch’s denial, finding Ms. A.B. eligible for protection based on her experiences of domestic violence and sending her case back to the court in Charlotte for Ms. A.B. to be granted asylum.

In a departure from usual practice, Judge Couch refused to issue a new decision in the case. He instead attempted to send the case back to Board. Seven months later, Attorney General Jeff Sessions took advantage of a rarely used power to refer the case to himself for a decision.

On June 11, 2018, Sessions issued a deeply disappointing decision in Ms. A.B.’s case, reversing the Board’s decision. In ruling against Ms. A.B., Sessions overturned an important precedent decision known as Matter of A-R-C-G-, which in 2014 affirmed the right of domestic violence survivors to seek asylum protection. In his decision Sessions made the troubling statement that asylum claims “pertaining to domestic violence” should “generally” no longer be approved.

The Attorney General’s decision completely disregarded the extensive evidence – over 700 pages’ worth – that Ms. A.B. submitted to corroborate her asylum claim. Instead, Sessions insisted on calling into question Ms. A.B.’s honesty. Consistent with his previous attacks on asylum seekers, Sessions mischaracterized her as an economic migrant gaming the asylum system. His treatment of A.B. suggests that he never had any intention to consider her application for asylum fairly.

Sessions’ decision is not the last word in Ms. A.B.’s case. Her legal team is continuing to fight for her and is determined to win her the protection she deserves. But Ms. A.B. thought her odyssey for protection had ended when the Board ruled in her favor. Instead, the legal battle continues and she remains in limbo, uncertain what her future holds. Ms. A.B. also remains separated from her three children in El Salvador, because while her case is pending she cannot petition for them to join her in the United States.

Ms. A.B. is hurt and confused by the Attorney General’s ruling in her case and by his refusal to believe her story. After learning about his decision she said, “I think immigration judges have something against immigrants. They generalize about immigrants and think that they are coming to work. They don’t understand that we are fleeing for our lives.”

Sra. A.B.

“No entienden que estamos huyendo por nuestras vidas”.

La Sra. A.B. nació en El Salvador en la década de 1970. Perdió a sus padres a una edad temprana y, posteriormente, la separaron de sus hermanos y la pusieron al cuidado de una amiga de la familia que abusó física y verbalmente de ella. Cuando tenía 20 años, la Sra. A.B. conoció al hombre que se convertiría en su esposo. Después de casarse, comenzó el abuso.

Durante los 15 años que siguieron, el esposo de la Sra. A.B. la sometió a una terrible violencia física, sexual y emocional. La golpeó y violó tantas veces que ella perdió la cuenta. También amenazaba con matarla a menudo, con frecuencia blandiendo una pistola cargada o un cuchillo. El esposo de la Sra. A.B. fue violento incluso durante sus embarazos, en una ocasión llegó a amenazarla con colgarla del techo de su casa con una soga.

Cuando se conocieron, la Sra. A.B. estaba estudiando, pero su esposo la obligó a interrumpir sus estudios. La menospreciaba y degradaba verbalmente de manera constante. A menudo, el esposo de la Sra. A.B. también la acusaba falsamente de serle infiel; incluso llegó a ordenarle que se desvistiera y le mostrara sus genitales para que él pudiera ver si ella había estado con otro hombre.

La relación de la Sra. A.B. con su esposo se caracterizó por la brutalidad constante, y a menudo ella temía por su vida. En repetidas ocasiones buscó protección de las autoridades salvadoreñas, pero fue en vano. Aunque pudo obtener dos órdenes de restricción contra su esposo, no se hicieron cumplir por completo, y él continuó abusándola y amenazándola. Después de un incidente particularmente aterrador en el que su esposo la atacó con un cuchillo grande, la Sra. A.B. acudió a la policía, pero se negaron a ayudarla y en vez le dijeron “Si tiene algo de dignidad, se irá de aquí”.

La Sra. A.B. acudió a la policía, pero se negaron a ayudarla y en vez le dijeron “Si tiene algo de dignidad, se irá de aquí”.

Siguiendo sus consejos, dejó a su esposo y se mudó a un pueblo que estaba a dos horas de donde vivían juntos. Aún así, él logró encontrarla allí y el abuso continuó. La Sra. A.B. luego buscó divorciarse, lo que dio como resultado mayores amenazas en contra de su vida. Un mes después de que finalizara el divorcio, su exesposo, acompañado por su hermano oficial de policía, la abordó y le dijo que el divorcio no significaba nada y que su vida estaba en peligro. Después de este incidente, el exesposo de la Sra. A.B. y los hombres con los que se relacionaba continuaron amenazándola y describiendo con detalles gráficos cómo pensaban matarla.

Una semana antes de abandonar el país, su exesposo la rastreó nuevamente y la agredió físicamente. Sin un lugar a donde recurrir, la Sra. A.B. huyó de El Salvador para buscar protección en Estados Unidos.

A su llegada a Estados Unidos, la Sra. A.B. fue evaluada y se le permitió solicitar asilo después de que un oficial de asilo concluyera que tenía un temor creíble de ser perseguida en El Salvador debido a la violencia que había sufrido por parte de su exesposo. El caso de la Sra. A.B. se envió a la Corte de Inmigración de Charlotte, una de las cortes más notoriamente hostiles hacia los solicitantes de asilo. Allí fue asignado a V. Stuart Couch, un juez de inmigración con un largo historial de negación de asilo a sobrevivientes de violencia doméstica, y revocación de sus decisiones en apelación. Como era de esperar, el juez Couch negó la solicitud de asilo de la Sra. A.B.

La Sra. A.B. apeló la decisión del juez Couch, y su caso fue escuchado por la Junta de Apelaciones de Inmigración, la corte de apelación con jurisdicción nacional en casos de inmigración. La Junta revirtió la decisión del juez Couch; al concluir que la Sra. A.B. era elegible para recibir protección debido a sus experiencias de violencia doméstica, y envió su caso a la corte en Charlotte para que se le otorgara asilo a la Sra. A.B.

En una desviación de la práctica habitual, el juez Couch se negó a emitir una nueva decisión en el caso. En cambio, intentó enviar el caso de nuevo a la Junta. Siete meses después, el fiscal general Jeff Sessions aprovechó un poder que rara vez se utiliza para remitirse el caso a sí mismo y así tomar una decisión.

El 11 de junio de 2018, Sessions emitió una decisión profundamente decepcionante en el caso de la Sra. A.B., en la que revirtió la decisión de la Junta. Al pronunciarse en contra de la Sra. A.B., Sessions revocó un precedente nacional como Asunto de A-R-C-G-, que en 2014 afirmó el derecho de las sobrevivientes de violencia doméstica a buscar protección de asilo. En su decisión, Sessions hizo la preocupante declaración de que las solicitudes de asilo “relacionadas con violencia doméstica” deberían no ser aprobadas “de manera general”.

La decisión del fiscal general desestimó por completo la amplia evidencia, de más de 700 páginas, que la Sra. A.B. presentó para corroborar su solicitud de asilo. En cambio, Sessions insistió en cuestionar la honestidad de la Sra. A.B. De manera consistente con sus previos ataques contra los solicitantes de asilo, Sessions la caracterizó como una migrante económica que abusa del sistema de asilo. Su trato a la Sra. A.B. sugiere que nunca tuvo la intención de considerar su solicitud de asilo de manera justa.

La decisión de Sessions no es la última palabra en el caso de la Sra. A.B. Su equipo legal continúa luchando por ella y está decidido a ganarle la protección que merece. Pero la Sra. A.B. pensó que su odisea para encontrar protección había terminado cuando la Junta falló a su favor. En cambio, la batalla legal continúa y ella permanece en el limbo, sin saber qué le deparará su futuro. La Sra. A.B. también permanece separada de sus tres hijos en El Salvador, puesto que mientras su caso esté pendiente, no podrá solicitar que se unan a ella en Estados Unidos.

La Sra. A.B. está dolida y confundida por la decisión del fiscal general en su caso y por su rechazo a creer su historia. Luego de enterarse de su decisión, ella dijo: “Creo que los jueces de inmigración tienen algo en contra de los inmigrantes. Ellos generalizan sobre los inmigrantes y piensan que vienen a trabajar. No entienden que estamos huyendo por nuestras vidas”.

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